The Blessing and Curse of the Revolution


During the 1940s and 1950s, Cuba had achieved a fairly high standard of living, especially for countries in the Caribbean. There was a substantial amount of wealth on the island. Urban workers enjoyed conditions similar to modern America — an 8-hour workday, overtime pay, paid vacation, and even the right to go on strike. At the same time, not all was well in Cuba. A 1950 study by the World Bank found that 60 percent of rural residents and 40 percent of urban residents were undernourished; 40 percent lacked regular, full-time employment; and 40 percent had never attended school. Enter the Revolution.

There’s no doubt that the Revolution improved life for many Cubans. It extended food and housing essentials to everyone, and eliminated the worst problems of poverty from the island. Education got better and health care improved, and employment was extended to nearly all citizens. In return, however, Cubans were required to surrender freedoms and were forced to rely on the government to meet their basic needs. Things worked out well enough until the collapse of the Soviet Union and the so-called Special Period that followed, during which time there was widespread famine and the average Cuban lost 20 pounds. These days, Cubans lack many necessities, including both material items and individual freedoms.

Prior to the Revolution, government funds were largely funneled towards urban centers. This left the Cuban countryside without basic infrastructure and facilities. A 1953 census indicated that 85 percent of rural houses lacked piped water, 43 percent lacked electricity, and 54 percent lacked a toilet. Fidel’s movement depended on the support of farmer campesinos, and after he rose to power, he worked to develop the Cuban countryside. Concrete apartments reminiscent of the Eastern Bloc were built in rural and urban areas — today, many of these apartments stand vacant in the wake of a weakened sugar industry. Other concrete apartments are in disrepair but still inhabited.


Cuba has a solid education system, and it’s often said that this is because of the Revolution. The statistics on this, however, are a bit confusing. The U.N. Statistical Yearbook argues that prior to the Revolution, up to 80 percent of the Cuban population was literate. Cuba’s government figures, however, claim that just 57 percent of the population was literate and that 500,000 children did not attend school. Regardless, these days nearly one in 15 people have graduated from college and the literacy rate is at 99.8 percent. This rate is better than any other country in Latin America and several points better than the United States, which has a literacy rate of 96 percent.

The war on illiteracy began in 1961, when 120,000 literacy workers fanned out across Cuba with the mission of teaching reading and writing to illiterate Cubans. Within two years of the Revolution, the government had added 10,000 classrooms to Cuba and nearly doubled the number of elementary schools. Schools were also created for the blind, mute, and deaf. In 2004, the Cuban government claimed to have achieved a student–teacher ratio of 12:1.There are no religious or private schools in Cuba.

At the age of 15, students in secondary schools are evaluated and guided towards certain educational tracks. About 60 percent end up studying at a technical school, while the remaining 40 percent will start two years at a pre-university. Artistically, musically, or athletically gifted students have the possibility of attending specialist schools. There are four universities in Cuba. In order to attend university, however, high school students must not only have good grades, but must also be deemed socially and politically acceptable in the eyes of the government.

In Cuban schools, only politically acceptable content is allowed. Students are monitored for political persuasion, and only those who openly support the Revolution are allowed to enter higher education. Books – especially those that run counter to the ideals of the Revolution – are tough to come by, and the Internet is too expensive for most people. What’s more, many schools lack libraries and laboratories.

Cuba’s hyper-educated population often lacks employment options for their line of work; either there aren’t jobs available or the pay is too low. It’s not uncommon to find engineers or lawyers working in tourism—they can make much more money from tips than they ever could on a government payroll. Due to this lack of opportunity, Cuba experiences a brain drain, particularly with doctors, many of who leave the island and accept positions in the U.S.

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Health Care

From the outset, health care has been a priority for the Castro government. In 1978, Castro aimed to put a doctor on every street in Cuba and become a world leader in medicine. He has succeeded in these goals in certain regards. Today, about 12 percent of the government budget is allocated to health care and there are 20 medical schools in Cuba.

The government statistics concerning health care in pre-Revolutionary Cuba are at odds with the numbers reported by the United Nations. The Castro government claims that during Batista’s tenure, there were less than 6,300 physicians in Cuba. The United Nations Statistical Yearbook, however, reports that in 1958 Cuba had the third best medical system in Latin America—there were 128 physicians and dentists per 100,000 people, a ratio that’s on par with the Netherlands and better than England. According to the World Health Organization, there is currently a doctor for every 170 residents in Cuba.

Cuba’s life expectancy of 79.07 years is slightly better than that of the United States of 78.74 years. Its infant mortality rate of 4.75 per 1,000 births is also better than the United States (5.2). This kind of success is largely thanks to preventative care, which Cuba pushes hard. Nearly everyone in Cuba is immunized, and this has helped control the spread of contagious diseases. What’s more, nearly every community has a clinic, hospital, maternity home, and day-care center for elderly citizens. And all health care is free.

Not all is peachy in regards to health care in Cuba, though. The conditions in hospitals and clinic can be poor—the patient rooms are sometimes dirty and may have broken medical equipment. Cuba’s pharmacies are also lacking. This is because the majority of Cuba’s pharmaceuticals are exported, and Cuba doesn’t import pharmaceuticals for its own people. Pharmacies for foreigners are well stocked, while pharmacies for Cubans can be meager.

Cuba has a hard time keeping doctors and other medical staff on the island. In 2013, approximately 37,000 Cuban doctors and health care workers were employed abroad, most of them in Venezuela. Lower-level medical staff receive low pay, and many have decided to quit the medical field altogether and work in tourism, where they can make substantially more money from tips.

Employment and the Economy

On the eve of the Revolution, Cuba had a large middle class and a fairly sound economy. There were cars, TVs, and reliable health care. At the same time, however, thousands of rural Cubans lacked electricity, running water and sewage, and poverty was fairly widespread. Following the Revolution, resources were poured into educating the people and improving their overall lot. Fees for public transportation and electricity were lowered. Things improved.

The government, however, did a poor job managing the economy. Fidel Castro and Che Guevara made a litany of economic mistakes that were compounded by hardheaded management decisions. Revolutionary ideals outweighed economic intelligence, and professional economists were replaced with Communist generals. Due to the U.S. embargo, it became impossible to replace broken machinery and acquire raw materials. The Cuban black market emerged from this environment.

These days, Cuba has a very low unemployment rate – it’s around 2.7 percent. The majority of people in Cuba are employed, many of them by the state. The salary, however, is pitiable. The average worker receives about $20 a month. This is barely enough to survive, and most Cubans are forced to sell things on the black market to get by. Others go into tourism – working in restaurants or bars frequented by foreigners – to obtain tips. In many places, a waitress can earn as much in one day as she should could in an entire month on the state payroll.

Raúl Castro has initiated a series of economic reforms aimed at giving new life to the Cuban economy. The reforms have tended towards privatization by transferring state employees to private businesses. There are now over 400,000 private businesses (known as cuentapropistas, which means “on their own account”) that fit into 181 self-employment categories. These range from produce sellers to plumbers. Business owners are allowed to hire employees and own several businesses.

Cuba’s cuentapropistas, however, still complain of being hampered by regulations. They are, for example, hit with heavy taxes. The highest marginal rate is 50 percent — this is intended to bring more money to the state and to government employees, which will in turn reduce the need for government subsidies. However, for all of the progress that Raúl’s reforms have made in recent years, the Cuban economy still remains sluggish.

Human Rights and Personal Liberties

Cuba ranks poorly when it comes to human rights. The United Nations’ Human Rights Commission has listed Cuba as one of the world’s worst offenders; Human Rights Watch says that Cuba is the sole country in Latin America that represses nearly all types of political dissent. This is a country where people lack freedom of speech. There is no independent media. Access to information – most significantly, the Internet – is highly regulated. Cuban law states that citizens can be jailed for one to seven years for disrespecting authority figures.

Not surprisingly, Cubans are scared to openly share their views concerning the government. Secret police make Cubans fearful of overstepping the line and ending up in prison. Since taking power from Fidel, Raúl has released most dissidents from jail and has also allowed more room for debate and criticism. That said, the Cuban Council of Human Rights still claims that the government uses short-term sentences to intimidate government dissidents. Cuban authorities can essentially lock up anyone they want using a law called “pre-criminal dangerousness.” Individual liberties were essentially destroyed when the Castro regime rose to power in Cuba.

Cuba’s legal system also makes it hard for those accused of crimes, as the people have few legal guarantees. Defendants must prove their innocence rather than having a prosecutor prove their guilt. For these reasons, Cubans are jailed for crimes and are unable to properly defend their actions. There are no private lawyers; all lawyers are state employees. Even if someone is acquitted of a crime, the Council of State can overturn an unfavorable judicial decision.

Cubans also have poor access to information, including independent newspapers, books, and most importantly, the Internet. All news media – including daily newspapers, magazines, and radio – is run by the state and thus lacks real dialogue about the government.

State-run Internet offices charge around $5 an hour, which is about a quarter of most people’s monthly income. For this reason, using the Internet is simply not financially possible for most people in Cuba. Even wealthier Cubans who can pay this fee must accept the possibility that their emails are monitored. What’s more, the sites that people can access are restricted.

Cubans can use an Intranet to access local websites that are sanctioned by the government for about 60 cents an hour—this, however, is hardly a source of free, unfiltered information.

Cuban citizens have only been permitted to own personal computers since 2008. Government authorization is required to have Internet at home; only doctors, professionals, famous artists, government officials, and the like are granted this privilege.

La Bendición y la Maldición de la Revolución

Durante las décadas de 1940 y 1950, Cuba había alcanzado una calidad de vida bastante alta, especialmente para tratarse de un país en el Caribe. Hubo una cantidad substancial de riqueza en la isla. Los trabajadores urbanos disfrutaron de condiciones similares al Estados Unidos moderno — 8 horas laborales, horas extraordinarias pagas, e incluso el derecho a hacer hueglas. Al mismo tiempo, no todo se encontraba de maravilla en Cuba. Un estudio del año 1950 por el Banco Mundial encontró que el 60 porciento de los residentes rurales y 40 porciento de los residentes urbanos fueron subalimentados; 40 porciento carecían de empleo regular de tiempo completo; y 40 porciento nunca atendió a la escuela. Y así, la Revolución llegó.

No hay duda de que la Revolución mejoró la vida de muchos cubanos; se encargó de extender necesidades básicas alimenticias y de residencia para todos, y eliminó los peores problemas de pobreza de la isla. La educación mejoró, y la atención médica evolucionó; mientras que el empleo se extendió para casi todos los ciudadanos. Sin embargo, los cubanos tuvieron que rendir sus libertades y fueron forzados a depender del gobierno para suplementar sus necesidades básicas. Las cosas funcionaron relativamente bien hasta el colapso de la Unión Soviética y el famoso Período Especial que le siguió; el cual contuvo hambrunas extendidas y el cubano promedio perdió alrededor de 9 kilogramos como consecuencia. Hoy en día, los cubanos carecen de muchas necesidades, incluyendo artículos materiales como libertades individuales.

Antes de la Revolución, los fondos del gobierno solían ser destinados principalmente hacia centros urbanos. Esto dejó al área rural cuabana sin infraestructura e instalaciones básicas. Un censo del año 1953 indicó que el 85 porciento de las residencias rurales carecían de agua potable, 43 porciento carecían de electricidad, y el 54 porciento carecían de inodoro. El movimiento de Fidel dependió del apoyo de los campesinos agricultores, y después de que alcanzó el poder, trabajó para desarrollar el campo cubano. Apartamentos de concreto que evocan al Bloque Oriental fueron construidos en áreas rurales y urbanas — hoy en día, muchos de estos apartamentos permanecen vacíos a raíz del debilitamiento de la industria de azúcar. Otros apartamentos de concreto se encuentran en mal estado pero aún así son habitados.


Cuba tiene un sistema educativo sólida, y frecuentemente se dice que es producto de la Revolución. Sin embargo, las estadísticas son un poco confusas. El Anuario Estadístico de la O.N.U. argumenta que antes de la Revolución, más del 80 porciento de la población cubana solía ser alfabetizada. No obstante, las cifras del gobierno alegan que tan sólo el 57 porciento de la población solía estar alfabetizada y que 500.000 niños no atendían a la escuela. Este índice es mejor que el de cualquier otro país en Latinoamérica y en varios puntos mejor que el de Estados Unidos, el cual posee una alfabetización del 96 porciento.

La guerra en la alfabetización comenzó en el año 1961, cuando 120.000 trabajadores encargados de la alfabetización se distribuyeron por Cuba con la misión de enseñar a leer y a escribir a todos los cubanos analfabetas. Con tan sólo dos años dentro de la Revolución, el gobierno había agregado 10.000 aulas a Cuba y casi que duplicado el número de escuelas primarias. Asimismo, también se crearon escuelas para los ciegos, mudos, y sordos. En el año 2004, el gobierno de Cuba alegó haber logrado alcanzar una proporción estudiante-maestro de 12:1. Además, en Cuba no hay escuelas privadas o religiosas.

A la edad de 15, los estudiantes en las escuelas secundarias son evaluados y guiados hacia ciertos caminos educativos. Alrededor del 60 porciento terminan estudiando en un técnico, mientras que el 40 porciento restante empezarán a cursar 2 años en una pre-universidad. Los estudiantes dotados artísticamente, músicamente, o atléticamente, tienen la posibilidad de atender a escuelas especializadas. En Cuba hay cuatro universidades. Sin embargo, para atender a una universidad los estudiantes de secundaria no sólo deben tener buenas notas, pero también deben ser considerados aceptables social y políticamente bajo los ojos del gobierno.

En las escuelas cubanas, sólo se acepta contenido políticamente permitido. Los estudiantes son monitoriados en caso de sufrir alguna persuasión política, y solo aquellos que apoyan abiertamente la Revolución tienen permitido el acceso a una educación más elevada. Los libros - especialmente aquellos que van en contra de los ideales de la Revolución - son difíciles de conseguir, y el Internet es muy costoso para la mayoría de las personas. Además, muchas escuelas carecen de librerías y laboratorios.

La población extremadamente educada de Cuba a menudo carece de opciones de empleo debido a su línea de trabajo; ya sea que no hayan trabajos disponibles o que el pago es muy bajo. No es nada extraño encontrar ingenieros o abogados trabajando en turismo - es más económicamente viable hacer dinero a partir de las propinas que a partir de un salario del estado. Debido a esta falta de oportunidades, Cuba está experimentando un éxodo intelectual, particularmente con doctores, de los cuales muchos se van de la isla y aceptan importantes puestos en Estados Unidos.

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Atención Médica

Desde el inicio, la atención médica ha sido una prioridad en el gobierno de Castro. En el año 1978, Castro se enfocó en colocar un doctor en cada calle de Cuba, y se convirtió en el líder mundial en medicina. En ciertos aspectos, él ha logrado estas metas. Hoy en día, alrededor del 12 porciento del presupuesto del gobierno está destinado a la atención médica, y en Cuba usted podrá encontrar 20 escuelas de medicina.

Las estadísticas del gobierno que conciernen con la atención médica en un Cuba pre-Revolucionario son distintas con los números reportados por las Naciones Unidas. El gobierno de Castro alega que durante el mandato de Batista, habían menos de 6.300 médicos en Cuba. Sin embargo, el Anuario Estadístico de las Naciones Unidas reporta que Cuba en el año 1958 solía tener el tercer mejor sistema médica en Latinoamérica - solían haber 128 médicos y dentistas por cada 100.000 personas, una proporción equivalente a los Países Bajos e incluso mejor que Inglaterra. De acuerdo a la Organización Mundial de la Salud, actualmente hay un doctor por cada 170 residentes en Cuba.

La esperanza de vida en Cuba de 79,07 años es ligeramente mejor que la de Estados Unidos, con una de 78,74 años. Su tasa de mortalidad infantil es de 4,75 por cada 1.000 nacimientos, también mejor que la de Estados Unidos (5,2). Este tipo de éxito se debe principalmente gracias a los cuidados preventivos, los cuales Cuba incentiva fuertemente. Casi que toda persona en Cuba se encuentra inmunizada, y esto ha ayudado al control del esparcimiento de enfermedades contagiosas. Además, casi que toda comunidad posee una clínica, hospital, hogar de maternidad, y un hospicio de ancianos. Asimismo, toda la atención médica es completamente gratis.

No obstante, no todo es aduraznado en lo que respecta a la atención médica en Cuba. Las condiciones en los hospitales y clínicas pueden ser pobres - los cuartos para los pacientes a veces pueden estar sucios y podrían tener equipos médicos en mal estado. Las farmacias de Cuba también presentan carencias. Esto se debe a que la mayoría de los farmacéuticos son exportados de Cuba, y Cuba no tienda a importar farmacéuticos para su propia gente. Las farmacias para los extranjeros se encuentran bien surtidas, mientras que las farmacias para los Cubanos pueden ser magras.

Cuba presenta dificultades para mantener a los doctores y demás personal médico en la isla. En el año 2013, aproximadamente 37.000 doctores y trabajadores de salud cubanos fueron empleados en el extranjero, la mayoría de ellos en Venezuela. El personal médico de menor nivel recibe salarios bajos, y muchos han decidido renunciar al campo médico del todo y dedicarse al turismo, en donde pueden ganar mucho más dinero de las propinas proporcionadas por los viajeros.

La Economía y el Empleo

En la víspera de la Revolución, Cuba tuvo una clase media extensa y una economía bastante sana. Habían carros, televisores, y una atención médica confiable. Sin embargo, al mismo tiempo habían miles de cubanos rurales que carecían de electricidad, agua potable y alcantarillado, y la pobreza se encontraba bastante extendida. Después de la Revolución, los recursos fueron vertidos sobre la educación de la gente y sobre el mejoramiento del bien común. Las tarifas para el transporte público y la electricidad se redujeron. En síntesis, las cosas mejoraron.

Sin embargo, el gobierno hizo un pésimo trabajo gestionando la economía. Fidel Castro y el Che Guevara hicieron una letanía de errores económicos que fueron exacerbados por decisiones administrativas testarudas. Los ideales revolucionarios superaron a la inteligencia económica, y los economistas profesionales fueron reemplazados por generales comunistas. Debido al embargo de Estados Unidos, se tornó casi imposible poder reemplazar la maquinaria dañada y adquirir materia prima. Por lo tanto, el mercado negro cubano nación de estas circunstancias.

Hoy en día, Cuba posee una tasa de desempleo muy baja - se encuentra alrededor de 2,7 porciento. La mayoría de la población de Cuba se encuentra empleada, la mayoría por el estado. Sin embargo, el salario es lamentable. El trabajador promedio recibe aproximadamente $20 por mes. Esto apenas es suficiente para sobrevivir, por lo que la mayoría de cubanos están obligados a vender cosas en el mercado negro para lograr seguir con su vida. Otros se aventurar en el turismo - trabajando en restaurantes o bares frecuentados por extranjeros - para ganar propinas. En muchos lugares, los meseros pueden ganar en un día lo que ganarían en un mes entero con una plantilla del estado.

Raúl Castro ha iniciado una serie de reformas económicas enfocadas en traer una nueva vida a la economía cubana. Las reformas han tendido hacia la privatización al transferir empleados estatales a empresas privadas. Actualmente hay alrededor de 400.000 empresas privadas (conocidas como cuentapropistas) que encajan en 181 categorías de autoempleo. Estas van desde vendedores de productos hasta fontaneros. Los dueños de negocios tienen permitido contratar empleados y poseer varias empresas.

Sin embargo, las *cuentapropistas¨de Cuba aún se quejan de ser obstucalizadas por regulaciones. Por ejemplo, a meudo son golpeadas fuertemente por impuestos. El impuesto de tipo marginal más alto es del 50 porciento — esto tiene el objetivo de traer más dinero al estado y a los empleados gubernamentales, lo que terminará reduciendo la necesidad para los subsidios estatales. Sin embargo, a pesar de todo el progreso que las reformas de Raúl han hecho en los últimos años, la economía cubana aún se encuentra lenta.

Derechos Humanos y Libertades Personales

Cuba ocupa un lugar mediocre cuando se trata de derechos humanos. La Comisión de Derechos Humanos de las Naciones Unidas ha listado a Cuba como uno de los peores infractores del mundo; el Observatorio de Derechos Humanos (Human Rights Watch) alega que Cuba es el único país en Latinoamérica que reprime casi que todos los tipos de disidencias políticas. Este es un país en el que la gente carece de libertad de expresión. No hay medios de comunicación independientes. En cuanto al acceso a la información, existe una excesiva regulación - más significativamente, el Internet. La ley cubana establece que los ciudadanos pueden ser encarcelados por 1-7 años por faltarle el respeto a figuras de autoridad.

No es de extrañar que los cubanos tengan miedo de compartir sus perspectivas sobre el gobierno abiertamente. La policía secreta se encargan de inculcar miedo a los cubanos, dado a que si se pasan de la raya podrían terminar en prisión. Esto dicho, el Consejo Cubano de Derechos Humanos aún alega que el gobierno utiliza sentencias de corta duración para intimidar a los disidientes del gobierno. Las autoridades cubanas pueden encarcelar prácticamente a cualquier persona que deseen apoyándose en una ley llamada "peligrosidad pre-criminal". Las libertades individuales fueron básicamente destruidas por el régimen de Castro alcanzó el poder en Cuba.

El sistema legal de Cuba también dificulta las circunstancias para aquellos acusados de crímenes, ya que las personas poseen pocas garantías legales. Los defensores deben probar su inocencia en lugar de hacer que el fiscal pruebe su culpabilidad. Por estas razones, los cubanos tienden a ser encarcelados por crímenes, y son incapaces de defenderse de sus acciones apropiadamente. No existen los abogados privados; todos los abogados son empleados del estado. Incluso si alguien es absuelto de un crímen, el Consejo de Estado pueden revocar una decisión judicial poco favorable.

Además, los cubanos también carecen del acceso a la información, incluyendo periódicos independientes, libros, y aún más importante, el Internet. Todos los medios informativos - incluyendo periódicos diarios, revistas, y radio - están gestionados por el gobierno, y por lo tanto no se da un diálogo real sobre el gobierno.

Las oficinas de Internet del gobierno cobran alrededor de $5 la hora, lo que equivale a un cuarto de lo que la mayoría gana como ingreso mensual. Por esta razón, utilizar el Internet simplemente no es financialmente posible para la mayoría de la población cubana. Incluso los cubanos más adinerados que pagan esta tarifa deben aceptar la posibilidad de que sus correos electrónicos sean monitoreados. Además, los sitios a los cuales las personas pueden acceder están restringidos.

Los cubanos pueden hacer uso del Intranet para acceder sitios web locales que son sancionados por el gobierno por aproximadamente 60 centavos por hora - sin embargo, estos sitios proporcionan una información difícilmente libre y suele ser bastante filtrada.

Los ciudadanos cubanos han tenido permitido tener computadores personales desde el año 2008. La autorización del gobierno es requerida para tener Internet doméstico; sólamente los doctores, profesionales, artistas famosos, y oficiales gubernamentales, y demás semejantes, tienen permitido este privilegio.