Caimán

Nombre Científico: Caiman Crocodilus

Acerca de Caiman

Hábitat

Este pequeño cocodrilo vive en las tierras bajas del trópico húmedo en los ríos, arroyos, canales y pantanos. Puede vivir además en aguas cerca del océano. El caimán es más común de zonas con alta precipitación. En Costa Rica solo se encuentra en las tierras bajas hasta los 200 metros sobre el nivel del mar.

Distribución

Esta especie de reptil se puede encontrar desde Tehuantepec, México hasta el centro de Brasil; se ha introducido en el sur de florida, Puerto Rico y en la Isla de la Juventud en la costa de Cuba.

Parques Nacionales

Tirimbina, La Selva, Corcovado, Tortuguero, Caño Negro, Cañas, Taboga y el área de Río Frío.

Descripción Física

El caimán se parece y es más común que el cocodrilo en Costa Rica. Esta especie es mucho mas pequeña que el cocodrilo Americano (Crocodylus acutus), y no es una amenaza para el ser humano. Además de su tamaño, un rasgo distintivo en su cresta ósea en la parte delantera de los ojos, parecido a unas gafas, la cual es la concesión de su nombre común. Además, en el cocodrilo Americano, el cuarto diente de cada lado de la mandíbula sobresale notablemente cuándo este cierra su boca. Los dientes del caimán se ocultan por completo. El caimán es generalmente de tono claro de amarillo o marrón con bandas cruzadas en el cuerpo y la cola. Los ejemplares jóvenes son mucho mas ligeros y las bandas cruzadas son mas claras. Para toda la vida el color de su vientre es de un tono crema de color blanco y los ojos son de color dorado.

Biología e Historia Natural

El caimán se mantiene mucho en el agua o en un suelo fangoso. Durante el día sale a nadir o toma el sol en bancos de arena. Caza por la noche y es mucho más fácil de encontrar en la oscuridad con una linterna. También se pueden ver mas fácilmente en la estación seca cuando los niveles de agua descienden y restringen a los individuos a las zonas mas bajas.

Una madre caimán puede depositar de 15 a 40 nuevos en un nido construido por material vegetal que se va encontrar siempre cerca del agua y lo atenderá durante los próximos 73 a 90 días. En el huevo, la temperatura definirá el sexo del caimán. Mientras tanto los padres se mantendrán siempre cerca del nido para proteger los huevos de posibles depredadores, especialmente el macho que defenderá su nido con gruñidos, silbidos y moviendo el agua con su cabeza y cola. Cuando los bebes están listos para salir del cascaron, pueden gruñir desde adentro de los huevos, llamando a su madre para abrir el nido y ayudarlos a trasladarse al agua. Ella cuidara y protegerá a sus crías durante los próximos 4 meses, defendiéndolos de la aves acuáticas de gran tamaño. Los adultos solo son vulnerables a grandes gatos salvajes y a los seres humanos.

El mercado ilegal de pieles de cocodrilo y caimán estuvo activo hasta la década de los 80. Miles de caimanes fueron asesinados por su piel, y los bebes fueron vendidos para el comercio de animales salvajes. Algunas poblaciones de caimanes de Costa continúan sufriendo la presión de la caza, pero en general la especia es muy común y tienen varias poblaciones saludables a lo largo del territorio.

Dieta

La alimentación del caimán es más o menos oportunista, comiendo a todos los animales que se encuentren es su hábitat. Los ejemplares juveniles se alimentan más que todo de insectos y crustáceos, pero los más adultos consumen peces, anfibios, aves y los cadáveres de las aves o mamíferos que se encuentran cerca de ellos.

Medidas y peso

Las crías miden solamente entre 20 a 25 cm desde su hocico hasta la cloaca y pesan promedio 35 a 49 g, pero los ejemplares adultos pueden medir de 1.25 a 2.5 m de longitud. Las hembras tienen a ser un poco más pequeñas que los machos quienes pueden pesar unos 65 Kg.

Taxonomía

Orden: Crocodilia
Familia: Crocodylidae

Recursos

Savage, Jay M. The Amphibians and Reptiles of Costa Rica: A Herpetofauna between two Continents, between Two Seas. The University of Chicago Press, Chicago, 2002.

Leenders, Twan. A Guide to Amphibians and Reptiles of Costa Rica. Zona Tropical, S.A, Miami, FL, 2001.

Scott, N. J., J. M. Savage, and D. C. Robinson in: Janzen, Daniel H. Costa Rican Natural History. Chicago: University of Chicago Press, 1983.

-Amy Strieter, Escritora de Vida Silvestre